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La Stevia rebaudiana Bertoni, es una planta herbácea originaria de la Sierra Amambai, en la frontera del Brasil y Paraguay, donde es conocida con el nombre de KAA-HE-E (en su idioma nativo). La importancia de esta especie radica en la producción de un endulzante, no calórico, 300 a 400 veces más dulce que el azúcar extraído de las hojas de caña.


De acuerdo con documentos que existen en el Archivo Nacional de la Asunción y enviados por los conquistadores a España, se hace mención a esta planta, conocida por los indígenas guaraníes los cuales la utilizaban para edulcorar bebidas entre ellas el mate. Esta noticia llega por los indígenas al naturista Moisés Bertoni en 1987 quien en un escrito hace una primera descripción dándole el nombre Eupatorium rebaudianum de la familia compositae. Es estudiada y hace una descripción detallada en 1905 donde le da el nombre definitivo de Stevia rebaudiana Bertoni.

En 1900 el químico paraguayo Ovidio Rebaudi, en cuyo homenaje Bertoni bautizo la planta, logra aislar dos principios activos: uno extremadamente dulce y uno amargo, siendo el primero de ellos el que más atrajo el interés de los investigadores. Luego de su descripción y las publicaciones originadas por Bertoni y otros, se dio a conocer esta planta en Europa, Asia y Estados Unidos, despertando el interés de los investigadores en estos continentes.


Fue llevada al Japón en 1964 por sus propiedades edulcorantes y ya en 1970 se comenzó la producción del steviosido, hoy ampliamente consumido en el mundo oriental. Fue en ese país donde se obtuvo por mejoramiento genético la variedad Morita, en honor de Toyosigue Morita quien la desarrolla. Esta variedad da mayores rendimientos de hoja seca y mejor contenido químico de éstas.

El clima de origen es más adaptado desde luego, caliente, húmedo y soleado. Sin embargo, la stevia se adapta a diferentes tipos de climas Hierba vivaz de 40 hasta 80 cm de altura, tallo anual subleñoso de color parduzco, sin ramificaciones durante el primer año, abundantes ramificaciones a partir del segundo La temperatura apropiada para su cultivo es entre 15 y 34° C Su ciclo de vida es de 8 años, pero lo normal son unos 4 años.